Astrónomos descobrem 3 planetas “potencialmente habitáveis”


Uma equipa de astrónomos do Instituto de Astrofísica e Geofísica da Universidade de Liège, na Bélgica, anunciou esta semana a descoberta de três planetas que orbitam uma estrela anã ultrafria a cerca de 40 anos-luz da Terra. Estes planetas têm tamanhos e temperaturas semelhantes a Vénus e a Terra, o que é favorável à existência de vida.

A descoberta foi feita através do telescópio TRAPPIST, localizado no Observatório de La Silla, no Chile. Com este aparelho foi possível detectar uma diminuição na intensidade da luz emitida pela estrela em intervalos regulares, o que indica a passagem de objectos entre a estrela e a Terra. Apesar de estrelas semelhantes a esta estrela anã, apelidada de TRAPPIST-1, serem bastante comuns na Via Láctea, é a primeira vez que se detectaram planetas a orbitar em torno de uma.

Michael Gillion, autor principal do artigo científico desta descoberta, explica a importância da investigação: “(…) sistemas em torno destas estrelas tão pequenas são os únicos lugares onde nós podemos detectar vida em planetas de tamanho semelhante ao da Terra. Assim, se quisermos detectar vida em qualquer parte do universo, é aqui que devemos olhar primeiro.”

Os astrónomos vão procurar sinais de vida nestes planetas através do estudo do efeito que a atmosfera destes tem na luz que chega ao nosso planeta. Normalmente, este efeito não é detectável em planetas do tamanho da Terra por ser ofuscado pela luz intensa emitida pelas estrelas onde orbitam. Apenas estrelas de dimensões reduzidas e ultrafrias (são estrelas ultrafrias aquelas com temperaturas inferiores a cerca de 2400 °C), como a TRAPPIST-1, permitem a identificação deste efeito.

Esta descoberta é de extrema importância pois indica uma nova direcção na “caça” a este tipo de planetas, já que cerca de 15% das estrelas próximas do nosso Sol são estrelas anãs ultrafrias. Mais ainda, esta descoberta realça a potencialidade de haver planetas habitáveis próximos do nosso sistema solar.

Foto: ESO/M. Kornmesser

Texto de: Sofia Ferreira
Editado por: Rita Pinto